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​周报

政府就新冠疫情推出的企业纾困政策和有关合同及商务租约应注意事项

02 April 2020

Amy Cunliffe-Rowe

Brian Hearne

Ki Lee

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随着新冠疫情在全球漫廷,很多企业也受到不同程度的影响并估计相关形势将会维持一段时间。企业应在营运企划上评估他们及他们的主要持份者在疫情下的影响(例如合同或商务租约)并了解他们是否符合政府的舒困政策申请资格。我们亦会在这份备忘录中讲解更多相关资讯。


A. 政府就新冠疫情推出的企业纾困政策


除了我们在早前发布的文章所提及到的保就业计划外(欢迎联络我们查阅相关文章),政府亦随后推行了其他的企业纾困政策。政府推行政策的目的是为了减轻企业而及英国本土经济受新冠疫情的影响。


1. 延迟增值税 (VAT) 及自雇人士所得税 (income tax) 的付税期限

在新的政策下,企业能延迟缴付增值税三个月,由原定的2020年3月20日延至2020年6月30日。而自雇人士亦能延迟缴付他们的所得税,由原定的2020年7月延至2021年1月。政府希望能借此舒缓企业及相关人士的现金流及增加灵活性。


所有公司及自雇人士都能在此政策下受惠并且会自动生效所以不需要额外的申请手续。所有相关延迟将不会因此政策而被罚款或收取利息。但是如果你早前被收多收税金,多收的金额将会按原定日子退回。


2. 延迟有关行业地税 (business rate) 的付税期限

在零售,款待或休闲娱乐行业中的企业将能延迟付交他们的地税。在此政策下,任何经营零售商店,餐饮(包括餐厅,咖啡店及酒吧),戏院,音乐厅,寄宿住宅(boarding premises) , 住宿(不提供伙食; self-catering accommodation), 和休憩埸地租借的企业都合乎资格受惠。2020年4月的区域议会税 (council tax) 报单会因此而调整。如你仍需付之前的地税,新的税报单亦会重寄给你。


3. 病假薪金资助

政府将会立法资助为拥有不多于250名员工的中小企去发放因新冠疫情而告病假的员工薪金。这计划下政府将会为每位告病假员工发放不多于两周的病假薪金并且与保就业计划分开𢴇行。


4. 直接现金援助

部分在零售,款待或休闲娱乐行业中的企业将能在此政策下获得直接现金援助; 如果你的商业物业的可评税金额(rateable value) 在£15000下(包括那些不需付地税但仍占用商业物业的企业)你能获£10000的现金援助;而可评税金额是£15000至£51000的企业将会获£25000的现金援助。如你合乎相关资格,你的地区政府将会联络你去处理有关手续。


5. 新冠疫情援助借贷计划

政府将会为中小企担保最多80%(或共5百万镑,以较低者为准) 的借贷,透支,发票融资和资产融资。合资格的中小企能直接向银行或合资格融资商提交申请。


B. 合同应注意事项


如果你想终止你现有的有效商务合同,你可以首先查看合同条款上有没有相关的终止条款。如合同有列明相关条款,你可以首先按条款细节(例如通知期)或你其他的商业考虑去判断应否根据条款去终止合同。


如你的合同跟大部分合同一样没有相关终止条款,你应首先确定你拥有相关权利去单方面终止合同,这可以包括合同另一方正在有财务问题或他们已破产而相关法律赋予你有权利去终止合同。但请留意在新冠疫情期间,部分破产保护条例将会被改例。


如你的合同没有终止条款并且你没有单方面终止权利,你可以考虑使用某些法律原则例如不可抗力(force majeure)或合同落空(frustration)来终止你的合同。


1. 不可抗力(force majeure)

在英国法律上没有为不可抗力作出明确的定义,所以能否使用不可抗力作为终止合同理由的关键是作于合同本身的条文。正常上,不可抗力是可以用作豁免合同其中一方延迟或不能履行合同义务而有关原因是超于相关方面能所控制的范围。而在使用不可抗力为终止合同理由时,有些事项是需要留意的:

i. 在相关合同上有没有列明解约方需合理地尽力(reasonable efforts)去避免合同义务不能准时地履行;

ii. 在相关合同上有没有列明解约方需确实地因不可抗力的原因(例如并非商业考虑)而不能准时地履行合同义务; 和

iii. 在相关合同上有没有列明不可抗力的原因是包含新冠疫情。一般相关合同条款将会列明可接纳的不可抗力原因是否排除其他不在合同下定义为不可抗力的因素。


如不排除(non-exclusive),例如列明可接受其中一个不可抗力原因为任何不在合同其中一方能控制的因素,很大可能新冠疫情能被用作为不可抗力原因。


如是排除(exclusive),新冠疫情只可以在被提及为不可抗力原因下才能使用。但请留意,新冠疫情可以透过不同的字眼来被提及,例如疾病- “disease”,”epidemic”或“pandemic” ; 政府政策- “government action” 或者是一些比较抽象的字眼例如”act of God ”(天灾) 。但当然这亦视乎个别合同的其他用词及条款。


2. 合同落空(frustration)

在普通法下,合同落空(frustration)代表着在某些情况下,合同义务变得不可能去履行。在这情况下,不能履行的一方将会被豁免相关合同义务并终止合同。能使用合同落空的情况为一些不可预测并超越需履行义务一方的可控制范围而这情况将令他们不可能去履行义务或相关义务变得根本性地跟签合同时不一样。许多时候合同落空只会在合同没有列明不可抗力条文时使用,并且现实上是十分困难去用作终止合同的原因,所以合同落空应被视为其他方案不可行时的方案。


在某些情况下,如你不想终止合同但因成本上升而需改变相关义务条款例如价钱,你可以透过合同的其他跟不可抗力或合同落空类似的条文,例如法例受到变更,重大情况改变或价格改变条款去跟合同另一方商讨。


但请留意,以上讲解是根据相关法律条文在一般情况下的解读,每一篇合同都应小心地解读并在需要时寻求专业法律意见。如你尝试以一个不合理的理由去终止合同,对方能因此终止合同并向你追讨有关损失。


C. 商务租约应注意事项


一般情况下,英国商务租约鲜有列明如今次新冠疫情般重大的事情发生时的应对条款及合同双方的权利和义务。

如你在缴交租金,管理费或保险费时遇上即时性的困难,我们可以协助你查看相关租约的运作条款并判断你的下一步; 可能需要留意的事项包括 - 


i. 在什么情况下你能终止商务租约;

ii. 你的商务租约是否包括不可抗力条款,你可能可以此为理由终止租约;

iii. 你跟业主的下一次租金商讨期以及相关租金商讨条款; 和

iv. 你的管理费的计算方法,一般情况下是管理公司收取业主并由业主转移至租户的。在没有员工去相关物业上班时,你可以因此为理由商讨减少/取消收取管理费。


不少业主正在开始跟租户接触并讨论租金舒缓措施例如延迟付交租金,减租甚至短期免租。


在租务事宜上,我们可以协助你去查阅有关租约并为你讲解你在法律下的权利和义务。我们亦能为你跟业主商讨租约并争取对你最大利益的条款更改。


如你有意详细了解有关法律及政策或在新冠疫情下我们的商业法/地产法团队如何能为你解决有关法律事宜,欢迎跟我们联络。


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